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“葫芦娃”星系是寻找系外生命绝佳地

2018-02-08 08:24 来源:科技日报网络版 刘霞

  还记得去年名噪一时的“葫芦娃”星系吗?据美国国家航空航天局(NASA)官网5日消息,一个国际科研团队让地面和空间望远镜协作,对距地球仅40光年远、包含7颗地球大小行星的TRAPPIST-1行星系统进行了调查。最新研究证实,TRAPPIST-1是太阳系外最适合寻找外星生命的地方。相关论文发表于《天文学和天体物理学》杂志。

  TRAPPIST-1以智利的“凌星行星和星子小型望远镜”(TRAPPIST)命名,该望远镜2016年2月发现了其内两颗行星,随后,其他望远镜发现了另外5颗行星。

  现在,科学家利用NASA斯皮策望远镜和开普勒望远镜的数据,更精确计算出了这些行星的密度,并通过复杂模拟,确定该星系的7颗行星主要由岩石构成。有些行星中水的质量约占行星总质量的5%,是地球海洋质量的250倍。TRAPPIST-1行星中至少有4颗拥有温带气候,这或许预示着其上存在海洋、湖泊或河流。当然,水在行星上的存在形式,取决于行星从母恒星(质量仅为太阳的9%)获得多少热量,最靠近恒星的更可能是水蒸汽;距离较远的则可能是冰。

  分析结果显示,TRAPPIST-1e在尺寸、密度以及从母恒星接收的光能量方面,最像地球。此外,至少3颗(d、e和f)行星似乎并不像太阳系的气体巨行星那样拥有富含氢气的大气。氢气是一种温室气体,会使近距离行星变得炎热而不宜居。据哈勃望远镜2016年的观测,也未发现c和d有氢气大气,表明这些行星或许拥有类似地球、金星和火星那样更稠密的大气。而行星g大气中的氢含量还需更多观测来确定。

  上述研究为NASA计划于2019年发射的詹姆斯·韦伯太空望远镜铺平了道路,韦伯将深入探索这些行星的大气层,寻找更重的二氧化碳、甲烷、水和氧气等,进一步揭示其上是否存在生命。

  总编辑圈点

  40光年很远,但在宇宙中已经算是我们的近邻了,如果“摄星计划”之类的方案能实行,人类将生命的种子送过去也不是没有可能。除了准备避难场所,寻找类地行星还可以让人类更加意识到地球的珍稀——你看找一个能生活的星球多难,不得好好珍惜这份福气吗?

编辑: 杨智明
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